YACIMIENTO PALEONTOLÓGICO BARRANCO LEÓN Donde se han encontrado las huellas de los homininos más antiguas de Europa

YACIMIENTO PALEONTOLÓGICO BARRANCO LEÓN

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Si tienes la oportunidad de visitar el yacimiento paleontológico de Barranco León, en Orce, no la dejes escapar. Este yacimiento se sitúa a unos tres kilómetros de Orce en dirección María, muy cerca del yacimiento paleontológico de Fuente Nueva 3.

Barranco León ya era conocido, desde comienzos de los años ochenta del pasado siglo, por la gran presencia de fósiles de pequeños y grandes mamíferos. En 1995 se realizaron las primeras excavaciones, documentándose un nivel de ocupación con restos de hipopótamos, que estaban asociados a industria lítica trabajada por el hombre. 

Entre 1999 y 2011 se realizaron, de manera discontinua, varias campañas de excavaciones.

YACIMIENTO PALEONTOLÓGICO BARRANCO LEÓN

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Los hallazgos que se están realizando en Barranco León son fundamentales para entender cómo y de que manera surgió el hombre en Europa. De hecho, es en este yacimiento donde se han encontrado los vestigios más antiguos del hombre en nuestro continente. 

La presencia humana en el yacimiento de Barranco León tiene una cronología aproximada de 1,4 millones de años. Aquí ha salido a la luz una importante colección de industria lítica, y el resto fósil humano más antiguo de Europa, un diente de leche de una niña  de unos diez años que vivió en Orce hace 1,4 millones de años. Este diente lo podemos ver en el Centro de Interpretación de los Primeros Pobladores de Europa “Josep Gibert”

YACIMIENTO PALEONTOLÓGICO BARRANCO LEÓN

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Para entender por qué uno o varios grupos de homínidos decidieron asentarse en esta zona, hoy yerma, hay que contar primero que la cuenca de Guadix-Baza, es una depresión de unos 100 km de extensión y una superficie aproximada de 3.000 kilómetros cuadrados, situada en el interior de las cordilleras Béticas. La zona norte estaba dominada por un gran lago salobre poco profundo, de carácter endorréico (sin salida al mar), el cual se alimentaba de las aguas de diversos ríos. El entorno del lago era palustre, con áreas encharcadas de agua dulce, en sus riberas. 

Fue un espacio rico en fauna, donde acudían los animales a beber y alimentarse. Los grandes carnívoros aprovechaban para cazar, y los carroñeros, como los homínidos y las hienas gigantes, para rapiñear lo que los depredadores, como el tigre de dientes de sable, dejaban. También aprovechaban la carne fresca de los animales que quedaban atrapados en los lodos del lago.

Esta situación de la cuenca cambió drásticamente, entre 200.000 y 300.000 años, cuando el río Guadiana Menor capturó el lago, abriendo una brecha y drenando las aguas, a través del río Guadalquivir, hacia el Atlántico.

Yacimiento de Barranco León

YACIMIENTO PALEONTOLÓGICO BARRANCO LEÓN

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El yacimiento de Barranco León, contiene un nivel rico en presencia humana, y corresponde a la ocupación del cauce de un riachuelo seco cerca de la desembocadura del lago.

Los homininos que vivieron cerca de Barranco León hace más de 1,4 millones de años elaboraban con rocas, principalmente, de silex y calizas, diversas herramientas muy rudimentarias, con las que podían romper los huesos de animales de mediano y gran porte como hipopótamos, rinocerontes, caballos y ciervos gigantes, y conseguir así el tuétano. También tallaban las piedras fabricando pequeñas lascas cortantes que usaban para descarnar los animales.

En un primer momento, estos homínidos aprovechaban las piedras que arrastraba el cauce del río para elaborar dichas herramientas. Con el tiempo, aprendieron a seleccionar y buscar los lugares donde encontrar o extraer los mejores núcleos con las que fabricar sus herramientas.

Los últimos estudios realizados en el yacimiento de Barranco León, apuntan a que el grupo de homínidos que bajaba hasta la ribera de Barranco León para alimentarse pudo vivir en abrigos o cavernas en la sierra de la Umbría.

Reconstrucción de un grupo de H. erectus tallando y extrayendo paquetes cárnicos de un bóvido

Las huellas de los homininos del Pleistoceno inferior europeo, localizados en los yacimientos de Barranco León y en Fuente Nueva-3 son, por el momento, los más antiguos del continente. Están datados en más 1,4 millones de años, unos 200.000 años más antiguos que los descubiertos en Atapuerca. 

Estos restos son muy particulares y, sobre todo, tuvieron que ser mucho más carnívoros que sus homólogos africanos. Los investigadores apuntan que precisamente esa dieta, más carnívora, fue una de las impulsoras de la inteligencia humana y la causa que permitió, a nuestros antepasados europeos sobrevivir en las latitudes medias, con climas de inviernos más fríos y veranos más cálidos, estaciones en las que la vegetación era más escasa.

Por ello, solo un recurso accesible durante todas las estaciones del año pudo ayudar a la supervivencia de unos homininos necesitados de altas dosis de energía. La carne procedente del carroñeo de grandes mamíferos, cuya muerte tuvo que ser causada por predación de otros carnívoros, como los tigres de dientes de sable, les sirvió para combatir el hambre y el frío invernal, y lograr la supervivencia.

 

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